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Restauration de la « cathédrale-martyre » de Reims

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Début de la restauration
de la « cathédrale-martyre » de Reims
(Source : La Croix)
Publié / Mis à jour le lundi 21 avril 2014, par LA RÉDACTION
 
 
 
La restauration de la façade principale de la cathédrale de Reims, et de sa grande rose centrale, très abîmées durant la grande guerre, a commencé

Depuis cent ans, les travaux de restauration sont toujours en cours… Depuis que, le 19 septembre 1914, des obus ont provoqué un incendie. Parti des échafaudages en bois posés sur la tour nord, relayé par les bottes de paille entreposées dans la nef alors transformée en hôpital, le feu fera éclater nombre de pierres et statues, exploser les vitraux de la grande rose centrale (12,50 mètres de diamètre), effondrer la charpente de bois, tandis que le plomb de la toiture en fusion s’échappera par les gargouilles…

Incendie de la cathédrale de Reims le 19 septembre 1914
Incendie de la cathédrale de Reims le 19 septembre 1914

Plus de 300 obus perceront encore la voûte, et la « Cathédrale-martyre », dans une ville détruite à 85 %, deviendra symbole des ruines de la Grande guerre.

Reconstruction et restauration
Aux lendemains de la guerre, l’État, aux côtés d’une société des « Amis de la cathédrale », et de fondations américaines (Rockefeller notamment) entreprend sa reconstruction : le monument avait été beaucoup photographié dans les années 1880, aux débuts de la photographie. Il est donc bien documenté.

Henri Denaux, architecte en chef des monuments historiques, consacra une partie de sa vie à faire renaître la cathédrale, et reconstruisit une charpente faite de lamelles de béton reliées de tenons en bois, selon une technique nouvelle pour l’époque.

Pour la façade, les maîtres-verriers rémois avaient pu récupérer une partie des précieux éclats de vitraux du XIIIe siècle (30 à 40 % de l’ensemble) et reconstituer ainsi la rose centrale, en la complétant de vitraux modernes. Certaines statues furent réparées et consolidées, notamment le célèbre et magnifique « ange au sourire » du XIIIe siècle, devenu l’emblème de Reims.

Mais jusqu’à aujourd’hui, aucun travail d’ensemble n’avait été effectué et la façade était restée en l’état : l’on y voit encore les traces du feu, rosées ou noires, les blocs de pierre éclatés, les statues manquantes, et les vitraux plus ou moins encrassés selon leur époque. La dernière étape d’une restauration complète restait à faire.

Une coopération entre public et privé
En 2007, une étude préliminaire est effectuée pour la restauration de la statuaire monumentale encadrant le porche central de la façade, à l’étage de la grande rose. Représentant l’histoire de David et Salomon, rois prêtres de l’ancien Testament, certaines scènes étaient devenues illisibles.

Sous la responsabilité de la Drac, l’association des « Amis de la Cathédrale », active depuis 1917, soutenue par la Fondation du patrimoine grâce au mécénat de la CGPA (société de réassurance professionnelle), a coopéré pour réunir les fonds (1 million disponible aujourd’hui, pour environ 3,5 millions d’euros à prévoir) et permettre de commencer la restauration.

Trois ans de travaux
Depuis le début de l’année 2014, un gigantesque échafaudage haut de 40 mètres a donc été installé, qui barre la vue de la cathédrale. Derrière, et dans les ateliers de sculpture adjacents, les travaux s’échelonneront durant trois ans : une première tranche concernera les statues monumentales, notamment un ensemble David et Goliath, la reine de Saba, un arbre de Jessé, les deux grands pèlerins d’Emmaüs, ainsi que le cordon des voussures… Viendra ensuite la restauration de la rosace. Le choix a été fait de conserver certaines traces de la grande guerre.

Incendie de la cathédrale de Reims le 19 septembre 1914
Incendie de la cathédrale de Reims le 19 septembre 1914

Et lorsque les délicates sculptures du XIIIe siècle ont disparu, de prendre pour modèle dans la reconstitution des statues, les restaurations effectuées en 1906, afin de favoriser l’homogénéité de l’ensemble. Tous les éléments sculptés – visages et décors géométriques – seront numérisés en trois dimensions, ce qui est une première.

La cathédrale du sacre des rois de France
La cathédrale de Reims, élevée entre le XIIe et le XIVe siècle, inscrite au patrimoine mondial de l’humanité, est l’un des plus beaux chefs-d’œuvre de l’art gothique, avec la plus riche statuaire d’Europe : 2 302 figures sculptées, dont les plus grandes atteignent 4 mètres, et « la galerie des rois » de 56 statues surplombant la façade. C’est aussi l’un des plus importants : la nef mesure 150 mètres de long (130 à Notre-Dame de Paris) pour 38 mètres de haut (33 à Paris).

La cathédrale fut le lieu du baptême de Clovis, et une trentaine de rois de France y furent solennellement sacrés, dont Louis IX (lire notre dossier spécial sur Saint Louis, dans l’édition des 19 et 20 avril).

Symbole de la patrie en 1914-18, la cathédrale est aussi celle de la réconciliation franco-allemande, avec la rencontre, en 1962, entre le général de Gaulle et le chancelier Adenauer. En 1996, le pape Jean-Paul II y célébra le 15e centenaire du baptême de Clovis. Certaines des plus belles sculptures sont désormais remplacées par des copies, et les originaux, exposés au palais du Tau, ancienne résidence de l’archevêque devenue un musée au flanc de la cathédrale.

Guillemette de la Borie
La Croix

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