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Histoire des épices au Moyen Âge, par Michel Balard

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Patrimoine littéraire
Ouvrages et livres sur l’Histoire et le Patrimoine de France. Pour découvrir les richesses historiques, patrimoniales et touristiques
Histoire des épices au Moyen Âge
(par Michel Balard)
Publié / Mis à jour le samedi 9 décembre 2023, par Redaction
 
 
Temps de lecture estimé : 1 mn
 
 
 
« Les épices, moteur de l’histoire » ? Après Marx, des historiens contemporains ont cherché à mettre en évidence le rôle fondamental des épices dans l’histoire du monde médiéval et moderne.

Leur quête incessante aurait stimulé les voyages vers des terres jusque-là inconnues, provoqué la révolution nautique médiévale transformant les formes et l’usage des navires, suscité la conquête par les Occidentaux des pays producteurs d’Extrême-Orient, bref serait à l’origine de la domination du monde par les nations d’Occident. Sans la recherche effrénée des précieuses épices, Christophe Colomb, Vasco de Gama ou Magellan n’auraient pas laissé leur nom dans l’histoire.

Mais pourquoi un tel attrait ? Censées provenir du Paradis même, les épices constituaient au Moyen Âge un symbole de richesse, de bonheur et de prestige, de confort matériel et de prééminence sociale, des marqueurs sociaux de goût et d’élégance. Leur prix élevé dû à leur rareté et à leurs origines lointaines et mystérieuses les réservait à l’élite de la société médiévale pour ses repas de fête ou pour les soins du corps.

Histoire des épices au Moyen Âge, par Michel Balard. Éditions Perrin
Histoire des épices au Moyen Âge, par Michel Balard. Éditions Perrin

Elles n’étaient pas une marchandise comme une autre : à la fois condiment et médicament, teinture et parfum, le mot species (espice en vieux français) s’applique abusivement à la fin de cette époque à l’ensemble des drogues condimentaires, tinctoriales et pharmaceutiques, venues de l’Extrême-Orient, des pays de l’océan Indien ou du Proche-Orient, et qui, par l’intermédiaire des marchands arabes, arrivaient aux mains de l’aristocratie marchande des grandes cités méditerranéennes. Son usage se répartit entre la table, la pharmacopée et l’atelier. Rien d’étonnant dès lors si les textes médiévaux classent parmi les épices des produits comme le riz, le miel, le sucre ou les oranges, la cire ou le coton.

De la Chine ou de l’Indonésie, arrivant en Occident par des itinéraires segmentés au sein desquels Arabes et Mongols jouent un rôle majeur, avant de passer le relais aux Génois, aux Vénitiens ou aux Catalans, installés dans leurs comptoirs d’Alexandrie, de Beyrouth, de Constantinople ou de mer Noire, ces précieuses épices dessinent une première géopolitique mondiale.

Michel Balard, ancien membre de l’École Française de Rome, professeur émérite d’histoire du Moyen Âge à l’Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne, est l’auteur d’une quarantaine d’ouvrages, parmi lesquels La Romanie génoise, XIIe-début du XVe siècle, Les Latins en Orient, XIe-XVe siècle, Gênes et la mer.

INFORMATIONS PRATIQUES :
Histoire des épices au Moyen Âge, par Michel Balard. Éditions Perrin
480 pages. Format : 14,2 x 21,2 cm. 25 euros
ISBN : 978-2262101176. Paru en novembre 2023

 
 
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